Cómo un escéptico de la tecnología decidió que la inteligencia artificial podría beneficiar a la clase media

David Autor parece un improbable optimista sobre la IA. El economista laboral del Instituto Tecnológico de Massachusetts es mejor conocido por sus extensos estudios que muestran cómo la tecnología y el comercio han erosionado los ingresos de millones de trabajadores estadounidenses a lo largo de los años.

Pero Autor ahora sostiene que la nueva ola de tecnología –la inteligencia artificial generativa, que puede producir imágenes y vídeos hiperrealistas e imitar de manera convincente las voces y la escritura humanas– podría revertir esta tendencia.

“La IA, si se usa bien, puede ayudar a restaurar el núcleo de clase media y de habilidades medias del mercado laboral estadounidense que ha sido vaciado por la automatización y la globalización”, escribió Autor en un artículo publicado en la revista Noema Magazine en febrero.

La postura del autor sobre la inteligencia artificial parece una conversión notable para un experto desde hace mucho tiempo en las víctimas de la fuerza laboral tecnológica. Pero dijo que los hechos han cambiado y también su forma de pensar.

La IA moderna, afirmó Autor, es una tecnología fundamentalmente diferente, que abre puertas a nuevas posibilidades. Puede, continuó, cambiar la economía de la toma de decisiones de alto riesgo para que más personas puedan asumir parte del trabajo que ahora es competencia de expertos costosos y de élite como médicos, abogados, ingenieros informáticos y profesores universitarios. Y si más personas, incluidas aquellas sin títulos universitarios, pudieran realizar trabajos de mayor valor, se les debería pagar más, elevando a más trabajadores a la clase media.

El investigador, a quien The Economist alguna vez llamó “la voz académica del trabajador estadounidense”, comenzó su carrera como desarrollador de software y líder de una organización sin fines de lucro de capacitación en informática antes de dedicarse a la economía y pasar décadas examinando el impacto de la tecnología y la globalización en la economía. . trabajadores y salarios.

Autor, de 59 años, fue autor de un influyente estudio de 2003 que concluyó que el 60 por ciento del cambio de la demanda a favor de los trabajadores con educación universitaria durante las tres décadas anteriores era atribuible a la informatización. Investigaciones posteriores han examinado el papel de la tecnología en la polarización de los salarios y la orientación del crecimiento del empleo hacia empleos de servicios de bajos salarios.

Otros economistas ven el último tratado de Autor como un ejercicio de pensamiento que invita a la reflexión, aunque especulativo.

«Soy un gran admirador del trabajo de David Autor, pero su hipótesis es sólo un escenario posible», dijo Laura Tyson, profesora de la Escuela de Negocios Haas de la Universidad de California, Berkeley, quien fue presidenta del Consejo de Estudios Económicos. Asesores durante la administración Clinton. «Existe un amplio consenso en que la IA ofrecerá una ventaja de productividad, pero es muy incierto cómo se traducirá esto en salarios y empleo».

Esta incertidumbre suele virar hacia el pesimismo. No sólo los pesimistas de Silicon Valley, sino también los economistas tradicionales predicen que muchos empleos, desde los trabajadores de los centros de llamadas hasta los desarrolladores de software, están en riesgo. En un informe del año pasado, Goldman Sachs concluyó que la IA generativa podría automatizar tareas equivalentes a 300 millones de empleos a tiempo completo en todo el mundo.

En el último informe de Autor, también publicado por la Oficina Nacional de Investigación Económica, descarta la probabilidad de que la inteligencia artificial pueda reemplazar completamente el juicio humano. Y considera que la demanda de atención sanitaria, software, educación y asesoramiento jurídico es casi ilimitada, por lo que la reducción de costes debería ampliar estos campos a medida que sus productos y servicios se vuelvan más accesibles.

Esto «no es una predicción, sino un argumento» a favor de un camino alternativo, muy diferente del apocalipsis del empleo predicho por, entre otros, Elon Musk, afirmó.

Hasta ahora, afirmó Autor, los ordenadores estaban programados para seguir reglas. Han mejorado continuamente, son más rápidos y más baratos. Y las tareas rutinarias, en una oficina o en una fábrica, podían reducirse a una serie de reglas paso a paso cada vez más automatizadas. Estos puestos de trabajo generalmente estaban ocupados por trabajadores medianamente calificados sin títulos universitarios de cuatro años.

La IA, por el contrario, se entrena con grandes cantidades de datos: prácticamente todo el texto, las imágenes y el código de software de Internet. Cuando es necesario, potentes chatbots de IA, como ChatGPT de Open AI y Gemini de Google, pueden generar informes y programas informáticos o responder preguntas.

“Él no conoce reglas”, dijo Autor. “Aprenda absorbiendo muchos ejemplos. Es completamente diferente de lo que teníamos en informática”.

Un asistente de IA, dijo, equipado con un depósito de ejemplos aprendidos puede ofrecer “orientación” (en atención médica, ¿ha considerado este diagnóstico?) y “barandillas” (no recetar estos dos medicamentos juntos).

De esta manera, dijo Autor, la IA no se convierte en un factor que acaba con el empleo, sino en una “tecnología complementaria para los trabajadores”, que permite a alguien sin tanta experiencia realizar un trabajo de mayor valor.

Los primeros estudios sobre la IA generativa en el lugar de trabajo destacan su potencial. Un proyecto de investigación realizado por dos estudiantes de posgrado del MIT, asesorados por el Sr. Autor, asignó tareas como redactar informes breves o comunicados de prensa a profesionales de oficina. La inteligencia artificial ha aumentado la productividad de todos los trabajadores, pero los menos cualificados y experimentados son los que más se han beneficiado. Investigaciones posteriores con operadores de centros de llamadas y programadores informáticos encontraron un patrón similar.

Pero incluso si la IA ofrece las mayores ganancias de productividad a los trabajadores menos experimentados, eso no significa que obtendrán las recompensas de salarios más altos y mejores trayectorias profesionales. Esto también dependerá del comportamiento empresarial, del poder de negociación de los trabajadores y de los incentivos políticos.

Daron Acemoglu, economista del MIT y colaborador ocasional de Autor, dijo que la visión de su colega es un posible camino a seguir, pero no necesariamente el más probable. La historia, dijo Acemoglu, no está del lado de los optimistas de “levantar a todos los barcos”.

«Hemos estado aquí antes con otras tecnologías digitales y eso no ha sucedido», dijo.

El Sr. Autor reconoce los desafíos. «Pero creo que es útil imaginar un resultado positivo, fomentar el debate y prepararse para un futuro mejor», afirmó. «Esta tecnología es una herramienta y cómo decidimos usarla depende de nosotros».